INTERVIEW MED MICHAEL STAUSHOLM SPROUT WORLD


Siden 2013 har det danske firma Sprout World solgt sine patenterede blyanter, som efter endt brug, kan plantes og i sidste ende vokse til urter, blomster eller grøntsager. Michael Stausholm, bestyrelsesformand for Sprout World, talte

Laura Müller fra EPPI-magasinet om historien bag Sprout Pencils og om, hvor vigtig bæredygtighed er - især også under Corona-krisen.

Michael Stausholm, du har opbygget en succesrig virksomhed med Sprout Pencil. Hvad er historien bag starten?

Michael Stausholm: Ideen blev udtænkt af en gruppe robotteknologi-studerende ved MIT (Massachusetts Institute of Technology), der i 2013 fik til opgave at designe fremtidens kontor på et produktdesign kursus. Selvom de var studerende indenfor teknologi, fokuserede de på analoge skriveinstrumenter og udviklede en blyant med en frøkapsel, der kunne plantes, når den var blevet for kort til at skrive med. Træet og kapslen som er lavet af plantebaseret materiale, går i opløsning over tid, mens frøene begynder at spire. Eleverne præsenterede projektet på crowdfunding-platformen Kickstarter, hvor jeg opdagede projektet. Det imponerede mig straks, så jeg købte rettighederne for salg af blyanten i Europa og grundlagde Sprout World. Den første sommer solgte vi 70.000 blyanter, bare i Danmark!

I 2014 købte jeg alle patenter og rettigheder til Sprout Pencil, og de studerende fra MIT trak sig ud af projektet. Fra det tidspunkt voksede forretningen meget hurtigt og vi har solgt mere end 30 millioner SPROUT blyanter til dato.


Hvilken betydning har bæredygtighed for din virksomhedsfilosofi?

Sprout Pencil er blevet et symbol på bæredygtighed for mange virksomheder. Den skaber intet spild, men tværtimod får den et nyt liv efter brug. Denne kendsgerning gør det til en stærk samtalestarter og en god ”budbringer”, når en virksomhed ønsker at kommunikere deres grønne og gode initiativer. Det kan dog kun fungere som et reelt alternativ til konventionelle blyanter og plastpenne, hvis alle produktionstrin er bæredygtige. Derfor bruger vi udelukkende PEFC- og FSC-certificeret træ og GMO-frie frø. Der anvendes desuden ingen kemikalier i vores blyanter, og de er certificeret i henhold til den europæiske legetøjsstandard EN-71.

For at holde transportruterne på det europæiske og nordamerikanske marked på et minimum, importerer vi ikke varer fra Fjernøsten. Vi producerer vores blyanter i Polen og USA. Dette er den eneste måde at garantere et virkelig bæredygtigt produkt på.

Hvilket budskab formidler Sprout Pencil?

Udtryk som bæredygtighed, klimaforandringer og CO2-reduktion er meget abstrakte. Det er vanskeligt at forstå, hvilken rolle klimaforandringerne spiller i forhold til at isbjørne i Grønland f.eks. Ikke længere kan finde mad. Det er lettere at forstå, hvorfor økologisk kød er bedre end konventionelt kød, eller hvorfor miljøvenlig emballage er bedre end plastik. Det samme gælder vores produkter. De gør bæredygtighed synlig og forståelig. Vi kan ikke redde verden med vores Sprout Pencils. Vi ønsker dog at inspirere folk til at tage mere bæredygtige beslutninger i deres hverdag. For hvis vi alle samles på denne front, har det stor indflydelse.

Eyeliner-blyanten, Sprout Makeup Liner, er et yderligere medlem af din Sprout-familie. Hvordan opstod ideen om også at udvikle plantbare kosmetiske produkter?

75% af vores medarbejdere er kvinder. Under en brainstorm foreslog en af ​​vores medarbejdere, at vi udviklede en plantbar make-up blyant. Jeg troede ikke, det var en god idé. Men hun hævdede, at kvinder ofte bruger flere eyeliners, lipliners eller øjenblyanter, hvilket forårsager meget unødvendigt plastaffald. Og som bevis herfor tømte flere medarbejdere deres håndtasker og viste mig deres make-up blyanter - nogle af dem havde faktisk seks eller syv med sig. Så gik det op for mig, at markedet er meget større, end jeg troede. Efter fire års udviklingstid samarbejder vi i dag med Faber-Castell og Schwan Cosmetics. De producerer blyanterne, og vi kombinerer dem derefter med vores frøkapsler. Vi har udviklet en allergivenlig model. Vi lancerer den nye plantbare makeup blyant, der faktisk er verdens første. i marts 2021. Først som crowdfundingprojekt på Indiegogo og derefter kommer den til salg på vores egen webshop.


Efter blyantens succes lancerede du Sprout Spoon. Hvad er tanken bag?

En tysk opfinder kom på ideen om den bæredygtige teske som et alternativ til konventionelle plastskeer. Når man bestiller en kop te i et fly, får man som regel en tepose, en plastik ske og en serviet til at placere den brugte tepose på. I tilfælde med Sprout Spoon er intet af dette nødvendigt: En tepose er nemlig fastgjort til skeen som er lavet af biologisk nedbrydeligt pap. Efter brug bliver teposen simpelthen presset og skeen foldet, så overfladen, den ligger på, ikke bliver våd. Sprout Spoon er trykt med 100% plantebaserede, TÜV-testede farvestoffer og ved bortskaffelse, nedbrydes den helt efter to måneder. Sprout Spoon er også et ideelt grønt, promotion produkt, fordi den kan tilpasses med farver og et firmalogo.

Dine kunder inkluderer globale spillere som Porsche, Mercedes og Ikea. Hvilke kampagner har imponeret dig mest, der involverede implementeringen af ​​Sprout Pencils?

Vores produkter er allerede implementeret i mange gode kampagner. Ikea brugte Sprout Pencils til at støtte sin bæredygtighedsrapport, Bacardi distribuerede dem sammen med myntefrø og en Mojito-opskrift, og Richard Branson præsenterede dem for besøgende på hans private ø. Men vi er især stolte af, at Obamas brugte vores blyanter. Blyanterne blev uddelt til deltagerne og talere på en konference i Portugal, hvor Barack Obama var en af ​​talerne. Seks måneder senere ringede et agentur, der repræsenterer store stjerner som Pink eller Lady Gaga, til mig. Tanken om, at vi forventede en ordre til en berømt person, var virkelig spændende. Da agenturet i en opfølgende samtale nævnte, at ordren var for en forfatter, blev jeg først skuffet over, at det faktisk ikke var en stor stjerne. Men da ordren ankom, var navnet på ordren "For Michelle Obama". Det blev vi meget glade for.


Du blev for nylig valgt som det næstmest innovative firma i Europa af Fast Company. Hvad betyder det for dig?

Det var bestemt vildt at blive nævnt på den samme liste som innovative, teknisk orienterede globale spillere som Siemens og Tesla. Desuden blev vores Sprout Spoon udmærket i 2019 som det mest innovative marketingprodukt af det førende italienske marketingmedie MediaKey. Vi er meget stolte over, at et grønt, bæredygtigt firma som vores kan hævde sig på markedet. Dette beviser, at fokus på miljøbeskyttelse og bæredygtighed vokser. Vi solgte omkring 8 mio. blyanter i over 80 lande alene det sidste år og ca. 30 mio. helt siden vores start i 2013.  Selv efter syv år, glæder det mig stadig at se folk fra hele verden plante vores blyanter, gøre verden lidt bedre og dele fotos af det på de sociale medier.


Markedsføringsindustrien har det stadig hårdt. Hvordan påvirker Corona-krisen dig og din virksomhed, og hvordan reagerer du?

Efter at vi var vokset med 100% i første kvartal i forhold til samme periode året før, faldt ordretilgangen markant fra marts og frem. Vores største markeder er Tyskland, Italien, Frankrig og USA - dvs. lande, der mere eller mindre har oplevet en komplet lock-down i lang tid. Efterspørgslen på vores blyanter faldt med over 50% under lockdown.

Allerede d. 10. marts sendte vi alle medarbejdere i både Europa og USA på hjemmekontor. Produktionen fortsatte som normalt, men vi implementerde forskellige hygiejneforanstaltninger for at minimere risikoen for infektion på produktionsstederne. På den anden side har vi udvidet vores marketingaktiviteter yderligere. Vi vil vise og understrege, at vi stadig er i stand til at drive forretning, selv under den nuværende situation.

Når virksomheder skal spare penge i krisetider, er markedsføringsbudgettet tit det første, der rammes af nedskæring. Heldigvis har vi oplevet stigende salg siden september. Oktober var næsten på højde med omsætningen før Corona. November og december tegner rigtig godt. Med udsigten til en snarlig vacine tyder det på, at økonomien er ved at komme i gang i gen. Der er ingen tvivl om, at promotionindustrien har brug for at gentænke sig selv i forhold til bæredygtighed, og her har coronakrisen været et skub i den retning.


Hvilken form tager PR-arbejdet i Corona-æraen?

PR har altid været en af grundstenene for os. I mange år havde vi hverken en salgsafdeling eller brugte penge påmarketing. Vores forretningvar bygget på den omtale vi fik, faktisk i hele verden, og det skabte salg. Vi har ikke skåret ned på vores PR aktiviteter under coronakrisen. Tværtimod har vi været gode til at finde på nye vinkler, som vi har haft succes med. Vi har lokale PR filk i seks lande, som hjælper os med at skabe omtale, og det virker. I denne uge har vi haft historier på to amerikanske tv-stationer, på italienske Fortune, Forbes og Huffingtonpost, ligesom vi jævnligt er i tyske, franske og spanske medier.

Kriser fører ofte til ækonomiske vanskeligheder, men virksomheder bør næje overveje , hvor de kan spare penge. Nøgleordet er: "Forbliv synlig".

Målgruppen vil hurtigt glemme virksomheder , der beskærer deres marketingaktiviteter. De virksomheder der understreger deres tilstedeværelse i krisetider, vil give et positivt indtryk og kan måske drage fordel af flere ordrer, når krisen er overvundet.

Vil virksomheder i fremtiden have tendens til at falde tilbage på produkter, der er gunstigt prissat snarere end bæredygtige, fordi de har færre penge til rådighed på grund af krisen?

Jeg tror ikke det. Selvfølgelig er virksomheder nødt til at spare penge i tider som disse, ikke kun på reklame, men også på andre områder. Bæredygtighed er dog lige så meget et globalt tema som Corona, og det forsvinder ikke bare fordi vi i øjeblikket oplever en pandemi. Vi ser faktisk, at både vores kunder og brugerne i mellemtiden efterspørger produkter, der er mere bæredygtige. Hvis modtagerne ikke længere ønsker at bruge konventionelle produkter, giver det fra en virksomheds synspunkt ingen mening at fortsætte med at implementere dem. Bæredygtighed er kommet for at blive.

Så kvalitet før kvantitet?

Præcis. Efter den sidste finanskrise blev folk mere bevidste om, hvad og hvor meget de køber. Men efter et stykke tid begyndte de igen at bestille billige produkter fra Kina, og motivation for gennemtænkt indkøb, blev tilsidesat af ønsket om lav pris.

Jeg opfatter den aktuelle krise som et skarpt wake up call. Vi er nødt til at tage afstand fra dette forbrugs vanvid og begynde at tage bevidste, bæredygtige købsbeslutninger. Vi oplever, at flere og flere kunder forstår, hvorfor det er bedre at købe mindre og i stedet vælge et bedre produkt, der er godt for miljøet, hvilket modtageren faktisk ønsker.

Bæredygtighed med nøgleord som: Fridays for Future, var en mega trendinden udbruddet af COVID-19-pandemien. I løbet af de sidste måneder er temaet imidlertid sat i skyggen af pandemien. Hvilken rolle vil en bæredygtig holdning spille efter krisen?

Corona tvinger os til at ændre vores adfærd, hvilket ikke nødvendigvis er behageligt for os, men som har en meget positiv effekt på naturen. Krisen har for eksempel vist, at det er vigtigt ikke at være afhængig af Fjernøsten for alt. Som en reaktion på dette kunne virksomheder producere lokalt i fremtiden. Antallet af forretningsrejser kunne også let reduceres. For eksempel er jeg meget mere effektiv, når jeg arbejder fra mit hjemmekontor. Mens jeg tidligere brugte en times kørsel til kontoret til et møde før krisen, kan jeg i dag udføre mange opgaver inden for få minutter pr. telefon eller videochat. Dette sparer mig tid og ved ikke at køre beskytter jeg miljøet. Af hensyn til miljøet bør vi holde fast i disse ændringer, i stedet for at vende tilbage til ”normalen”.

 

Ser du allerede tegn på, at ændringer vil blive opretholdt på lang sigt?

Foranstaltningerne til mere miljøbeskyttelse er langtfra tilstrækkelige, men vi ser gradvise og konstante fremskridt her. F.eks. er der i Danmark - og også i andre lande - en tendens til forbrug af mindre kød. De fleste afholder sig ikke fra at spise kød, fordi det er sundere, men fordi de ved, at det er bedre for miljøet. Miljøbeskyttelse er ikke en ”feel good” ting, som man kan prale af på Instagram. Det er simpelthen noget, vi skal gøre for at bevare vores jord. Uanset om det er rejser, mad eller forbrug - folk bliver mere opmærksomme på konsekvenserne af deres handlinger, og det er et vigtigt skridt.

 

Ingen kan sige, hvor længe virkningerne af den aktuelle krise vil påvirke os, men der vil være et liv efter Corona. Har du allerede planer? Arbejder du med nye produkter?

Min drøm er at udvikle en plantbar kuglepen lavet af træ. Problemet er, at det hidtil ikke har været muligt at fremstille de mekaniske dele inden i kuglepennen af noget andet materiale undtagen metal eller plast. Markedet for kuglepenne er enormt. Der produceres 125 millioner penne verden over hver dag. Det er en ufattelig mængde som genererer en enorm bunke affald. Det kunne undgås, hvis kuglepenne var biologisk nedbrydelige. Vi arbejder koncentreret med udviklingen, og jeg er sikker på, at vi knækker koden en dag og er i stand til at producere en kuglepen eller en fine liner af ​​træ.

Michael Stausholm født i 1969, begyndte sin karriere i Mærsk.

Mellem 1996 og 2006 arbejdede han for virksomheder som Nike og Wal-Mart med at etablere mere bæredygtige og mere ansvarlige processer i tekstilproduktionen.

I 2013 grundlagde han Sprout World.

Artiklen er bragt med tilladelse fra EPPI magazine.

Copyright EPPI MAGAZINE